从基因突变探究文明发展

2018-01-22 王延巍 文汇报
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《一万年的爆发:文明如何加速人类进化》

很多习以为常的事,细想却让人觉得神奇。比如一颗小小的受精卵,怎么能长成这么大个头还有自我思想的活物?再比如,无论是非洲还是什么地方,那些茹毛饮血的猿类如何创造出今天这样的人类社会?还有,为什么不同地区的人类语言和习惯,都有着一种不谋而合的相似,但是其社会发展路径却最终大相径庭?

探究人类的文明发展,是永恒的主题,切入角度也呈多样化。长期以来,这个领域一直被认为是“社科领域”,人们总是从社会、人文、历史的角度分析前因后果。而这几年,跨学科研究成为多个领域的新趋势,也带来了太多激荡人心的成果。比如《一万年的爆发》,便从基因突变的角度,从生物遗传学的角度切入,聚焦其在人类发展过程中与社会结构的互动,从而形成一个角度独特的“大历史”框架。

在人类文明史研究成果方面,最令人激动的往往是从我们习以为常的细节入手,揭示其在人类发展过程中惊人的作用。比如那本影响巨大的《枪炮、病菌与钢铁》,作者戴蒙德认为环境决定了不同地区人类的社会结构、发展方向,致使不同大陆的社会发展分道扬镳,最终在不同阶段的各自扩张中形成碰撞甚至冲突。这样的理论逻辑清晰,证据充分,同时,又与当前的主流观点契合,因为这种理论天然地否定了人种论,充满了正能量。

但是,《一万年的爆发》恰恰提出了带有先天性特征的基因在人类进化发展过程中,特别是各自发展的路径取向甚至优劣中的巨大作用。从该书作者的观察来看,人类文明的进程在近万年内快速发展,堪称一次人类文明史的“寒武纪大爆炸”。在这个过程中,人类社会的组织形式和文明程度又加速了基因变异和自然选择,从而形成一种宏观世界和微观世界的奇妙互动。

该书作者从农业意义上基因遗传角度的分析,尤令人印象深刻。农业在人类发展过程中的重要性,几乎得到了各种流派研究者一致性的认可,只是大家从不同角度进行解读。《一万年的爆发》作者认为,农业创造了让基因突变更有效沉淀和选择的舞台,它使得单位面积下可以生存的人口增多,从而增加了人口密集度,提高了生殖的效率和存活率,更多人的交往自然容易产生更多的突变,也更容易高效地传承。这个“推理”很容易理解。试想,如果在人口密度不大,各个部落交流有限的情况下,即使出现了更有利于生存环境的基因突变,也可能因为有限的传播范围而“失传”。

同时,从另一个层面上,农业推动了人类社会的组织化,城市的出现则使人类职业选择多样化。于是,在采集形态下看似不太有用的基因突变,在新的社会形态下,更多地发掘了其价值,并在更高效的自然选择中沉淀。当然,人口密集也带来了诸如传染病等负面效应,但同样的,这也是一个残酷的自然选择过程,最终使更强的抗体通过基因得到传承。正如现代社会,城市因为聚集了海量人口,需要形成更细的专业分工,并且有海量的人力资源替代,从而使城市更具竞争力。而构成竞争力的核心是各类人才,只不过此时他们的“基因”更多地表现为智力优势、知识储备、认知水平、工作经验,但其发展逻辑和一万年前人类文明迎来曙光后的发展是相似的。

当人类的基因发生变异时,自然选择中一些族群便可能产生优势。书中特别提到了乳糖耐受突变,这个从突变到传播的过程,使乳制品成为人类常用的饮食形式。乍看这只是饮食问题,但作者据此作了精彩的分析:率先产生这一基因的人群,将自己的摄食方式由肉食猎取迈入了更高效的乳制品方式。通过驯化和养殖动物获得食物,显然比四处打猎要稳定得多,可复制性和规模化也更强。所以,率先获得这一基因的游牧民族在此基础上,有能力扩张得更远,同时又将这样的基因传播得更广。这是一个多么奇妙的互动过程。

在人类文明进程的解读上,常常是多种因素共同作用的结果,就如该书作者所强调的基因遗传与人类文明发展的双向互动。作者质疑了戴蒙德的一些观点,但整体上并未否定他的主张。事实上,《一万年的爆发》的理论体系也强调了环境的作用,只是随着科技发展、人们对基因认知能力的提高,在研究中加入了“基因”这个新的维度。这是对人类文明认知的升级,并未否定此前的很多理论。就如量子物理是物理学的伟大一跃,但不能因此就说经典物理错了。

面向未来,该书也给出了“正能量”。基因遗传,虽有“人种优劣论”之嫌,但我们必须正视一些客观存在,这样做的目的正是为了提供支持人类社会更好发展的理论和工具。就如作者在书中提出的一个观点,人类的进化并没有结束,它还在继续,而环境对其产生了很多正向作用。

因此,即使是平等教育这样看似不起眼的举动,也可能在人类漫长的社会发展过程中,对更多人延续的后代产生更积极的作用。同样,全球化的交流,更多地区的城市化,不但在社会意义上让生产效率提高,也可能为人类正在继续的进化提供更好的平台,让我们的后代变得更好。

所以,人类不灭,进化不止!

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  • 基因突变

    基因突变

    是指基因组 DNA 分子发生的突然的、可遗传的变异现象。从分子水平上看,基因突变是指基因在结构上发生碱基对组成或排列顺序的改变。

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